‘Merry Christmas, prettige kerst’. Met die woorden begon precies 25 jaar geleden iets waar we tot op de dag van vandaag gebruik van maken. Het was namelijk de (korte) inhoud van het allereerste sms-bericht ooit.

De afzender was Neil Papworth, een toen 22-jarige programmeur van Sema Group. Hij werkte voor opdrachtgever Vodafone aan ‘Short Message Service’: SMS. Richard Jarvis, destijds manager bij Vodafone, ontving het bericht op een kerstborrel. Om het bericht te sturen maakte Papworth gebruik van een computer, de mobiele telefoons konden nog geen SMS-berichten versturen.

Het duurde nog een paar jaar voordat het grote publiek kon sms’en. De SMS-taal kwam al vrij snel, omdat mensen zich binnen de grens van 160 tekens moesten houden. Alleen al in Nederland werden rond 2010 elf miljard sms’jes verstuurd. Bijna een miljard per maand.

In de jaren erna kwam een omslag. Jongeren stapten massaal over op aanbieders als WhatsApp en het ‘pingen’ op de BlackBerry’s. “Daarmee kun je veel meer. Foto’s delen en met meerdere mensen tegelijkertijd praten. SMS is 1-op-1, WhatsApp is 1-op-veel,” aldus Tim Wijkman van marktonderzoeker Telecompaper.

Het gebruik van SMS daalt nog steeds. De meest recente cijfers zijn uit het derde kwartaal van 2016. In juli, augustus en september van vorig jaar verstuurden Nederlanders in totaal 868 miljoen sms-berichten, gemiddeld één per dag. Maar de SMS zal niet verdwijnen, denkt Wijkman. “We gebruiken sms op een andere manier. Als je iemand zakelijk niet te pakken krijgt. Om je te herinneren aan een afspraak bij de tandarts. Om een code bij het internetbankieren te ontvangen. En als er een grote WhatsApp-storing is, zien we een vertienvoudiging van het sms-gebruik. Sms zal altijd blijven bestaan.”

Tegenwoordig wordt SMS ook vaak gebruikt om vele groepen mensen te bereiken. Adverteerders winkels gebruiken het om klanten te bereiken. Je hebt immers alleen een telefoonnummer nodig, en dat nummer zetten mensen maar wat graag online. Bij een aankoop vul je het ook vrij makkelijk in. Ook scammers misbruiken nummers veel.

Pionier Papworth laat via Vodafone weten: “In 1992 had ik geen idee hoe populair sms’en zou worden en dat het emoji’s en chatapps zou voortbrengen. Ik heb pas onlangs tegen mijn kinderen gezegd dat ik degene ben die die eerste sms heeft verstuurd. Als ik terugkijk is het duidelijk dat mijn kerstgroet een keerpunt in de mobiele geschiedenis was.”